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Columnistas | PUBLICADO EL 04 diciembre 2021

Un combate que necesita igualdad

Por Rachel Cohen

La nueva variante del coronavirus, Ómicron, ha renovado la incertidumbre sobre el futuro de la pandemia. La variante parece propagarse rápidamente, pero se desconoce hasta qué punto puede evadir o debilitar la protección de las vacunas. Si bien hacer llegar las vacunas a todas las personas que las necesitan sigue siendo una de las principales prioridades, el mundo nunca ha combatido eficazmente una enfermedad infecciosa con un solo conjunto de herramientas. Las opciones de tratamiento para el Covid-19 se ampliarán enormemente con nuevas píldoras orales antivirales. Estos medicamentos tienen el potencial de disminuir el impacto del Covid-19 en todo el mundo si las personas que los necesitan pueden obtenerlos.

En este sentido hay varios medicamentos. El conocido como Molnupiravir y fabricado por Merck, no es perfecto. Puede reducir modestamente el riesgo de hospitalización y muerte, y existen algunos problemas de seguridad, incluso para las personas que pueden quedar embarazadas. Pfizer también ha presentado su medicamento antiviral para revisión por parte de la FDA. Ese medicamento, hasta ahora, parece más prometedor, y los primeros datos sugieren que puede reducir el riesgo de hospitalización o muerte por el Covid-19 en un 89 por ciento.

La necesidad de medicamentos para tratar el Covid-19 es fundamental, y la investigación de los tratamientos debería haberse priorizado mucho antes en la pandemia. Y a pesar del descubrimiento y desarrollo de vacunas extraordinariamente efectivas a una velocidad vertiginosa, los países de altos ingresos administraron 35 veces más dosis por residente que los países de bajos ingresos a fines de septiembre. Esta brecha de vacunación tiene consecuencias devastadoras, que incluyen hospitalizaciones, muertes y el riesgo de que surjan variantes más peligrosas a medida que se propaga el virus.

Los medicamentos orales eficaces para el Covid-19 pueden ayudar a evitar las sobrecargas hospitalarias, especialmente en comunidades donde la capacidad de cuidados intensivos es limitada y las tasas de vacunación son bajas. Es por eso que los países con acceso limitado a las vacunas deben tener prioridad para los nuevos medicamentos antivirales.

El mundo ha cometido graves errores en el pasado en lo que respecta al acceso a nuevos medicamentos. He estado trabajando en el campo del VIH y el tratamiento del SIDA durante más de 20 años, y recuerdo vívidamente la lucha de años para obtener acceso a tratamientos que salvan vidas para las personas con VIH.

La terapia de combinación antirretroviral, que transformó el VIH a una infección crónica y manejable, fue aprobada en 1995 en los Estados Unidos. Pero tomó una década completa antes de que estos tratamientos estuvieran ampliamente disponibles en África subsahariana y otros países pobres, donde vivía la mayoría de las 40 millones de personas afectadas por esta enfermedad.

Hasta ahora, dos empresas han firmado acuerdos de licencia voluntaria que permiten la producción de medicamentos genéricos a precios más económicos en ciertos países de bajos ingresos. Pero la mayoría de los países de ingresos medios, como Brasil, Malasia y Tailandia, están excluidos de estos acuerdos y también necesitan producir los medicamentos.

Si las empresas se niegan a cooperar, los gobiernos, muchos de los cuales financian la investigación subyacente de nuevos medicamentos y vacunas, pueden intervenir para exigir a las empresas farmacéuticas que compartan conocimientos, hagan que sus productos sean asequibles y anulen las patentes y otra propiedad intelectual cuando sea necesario.

Para hacer un mejor uso de los nuevos antivirales, debe haber un gran aumento en la disponibilidad, el acceso y el uso de pruebas rápidas en países de todo el mundo para que sea posible detectar casos durante los primeros días de infección, cuando es probable que los medicamentos sean más eficaces. Dado que la mayoría de las nuevas píldoras deben tomarse dentro de los tres a cinco días posteriores a los síntomas, es importante explorar formas de ampliar esta ventana de tratamiento, posiblemente mediante la combinación de diferentes medicamentos.

Científicos, clínicos y comunidades en países de ingresos bajos y medios tienen que ser reconocidos como socios iguales en la toma de decisiones globales, en lugar de ser tratados como receptores pasivos de asistencia y relegados al final de la fila por parte del mejor postor.

Las decisiones tomadas hoy dictarán si los frutos del progreso científico serán compartidos equitativamente por generaciones futuras.

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