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¿Por qué estas dos especies de cuervos se volvieron una sola?

ElColombiano
Este es un par de cuervos comunes. Sus genes cuentan una historia evolutiva interesante de separación y fusión en un proceso de millones de años. FOTO John Marzluff/U. de Washington

Eran dos, pero en algún momento se convirtieron en una sola ave y no por arte de magia.

Hace entre uno y dos millones de años se dividieron, pero hace unos pocos milenios se reunieron en una sola.

Científicos reportaron en Nature Communications un raro caso de especiación reversada en cuervos comunes.

Es decir, dos especies, con el paso del tiempo, comenzaron a juntarse, formando híbridos, hasta que hoy prácticamente son una sola.

¿Es posible? ¿Qué ocurrió? Es un proceso evolutivo natural y es probable que haya sucedido en otras especies, explicó Kevin Omland, profesor de ciencias biológicas en la Universidad de Maryland en Estados Unidos.

No son fenómenos fáciles de identificar. De hecho, es más común que la ciencia busque una especie que se divide en dos y que encuentre el momento de esa divergencia.

“Examinamos datos genómicos de cientos de cuervos de toda Norteamérica”, reveló Anna Kearns, autora principal, quien resaltó lo complicado que fue juntar todos los datos de tantos cuervos estudiados.

Para haber encontrado esa regresión en las especies, hubo un largo trabajo. Comenzó en 1999. Cuando Omland inició la investigación, los cuervos eran considerados una sola especie en el planeta. La intención era ver si encontraba que eran dos, una del viejo mundo y otra del nuevo.

En 2000 reportó la existencia de dos linajes comunes de cuervos, uno en el suroccidente de Estados Unidos y otro que en muchos otros sitios, como Alaska, Noruega y Rusia, llamado ‘holoártico’. Dos estudiantes del laboratorio de Omland, Jin Kim y Hayley Richardson encontraron que los dos linajes estaban muy mezclados. Tras un detenido análisis genético que tomó un año, se encontró que no eran dos especies sino una.

Explicación

Los dos tipos de cuervos divergieron hace uno a dos millones de años y en las últimas decenas de milenios comenzaron a juntarse, a ‘hibridizar’ y ahora son una sola especie.

John Marzluff, coautor, de la Universidad de Washington contó que con sus estudiantes ha trabajado con esas aves, pero nunca pensaron en la larga historia evolutiva detrás.

Se encontró además que un tercer grupo de cuervos, los Chihuahua, no se ha mezclado y permanece como especie pese a compartir territorios con los otros. Omland recordó que la reversión en la especiación también se produjo en los humanos modernos. El genoma humano actual contiene material genético de los neandertales, los denisovanos e incluso se habla de la contribución de otro grupo que habría dejado su huella en nuestro genoma.

El estudio no parará con este hallazgo: analizarán información genética de cuervos de comienzos de los 1900 para averiguar la potencial influencia de los humanos en el proceso de reversión.

Si esos cuervos presentan una distribución similar de genes a los linajes californiano y holoártico como los actuales cuervos, significaría que no habría habido intervención humana en el proceso. Estudios como el de Ole Seehausen y colegas en Molecular Ecology sugieren que al reducirse la heterogeneidad de los hábitats, se facilitaría la reversión de las especies.

Pero el estudio de Kearns y colegas es un aporte más a la historia evolutiva de la vida sobre la Tierra, un proceso que no es lineal y tiene, como quedó demostrado, sus vaivenes, incluso con ayuda humana.

La reversión en la especiación podría ser un fenómeno común que no ha sido fácil investigar. Se acaba de demostrar en los cuervos, un proceso que tomo miles de años.

Contexto de la Noticia

Como explicó Anna Kearns, del Smthsonian Conservation Biology Institute, se tiende a pensar que la evolución de las especies es como un árbol con ramas, en el que se ve que hay una ramificación, luego otra y así.

Lo que no se piensa, porque rara vez se documenta, es que esas ramas que se separaron regresan y se convierten en una sola.

Ese fenómeno también se da y dos especies se hacen una, situación que se ha visto en un puñado de especies, como el pez espinoso y una ave.

El árbol de la vida es, entonces, un árbol aproximado, no exacto de la evolución en la Tierra.


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