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Estrellas invasoras están llegando a nuestra galaxia

ElColombiano
Mapa de la Vía Láctea con los datos Gaia, a donde llegan las estrellas de otras galaxias. Foto ESA

Hay estrellas solitarias en el espacio, expulsadas de sus galaxias por interacciones gravitacionales con otros cuerpos. Algunas se acomodan en un lugar de la galaxia donde no nacieron, pero otras...

Científicos que estudiaban datos de la misión Gaia de la Agencia Espacial Europea que mapea en detalle cientos de millones de estrellas en la Vía Láctea, y analizaban estrellas a alta velocidad que pudieran estar escapando, se encontraron con un fenómeno curioso... y contrario.

¡Estrellas que están llegando a nuestra galaxia! Tal vez fueron expulsadas de otra.

Es que en abril se los encargados de Gaia entregaron un catálogo sin precedentes de más de 1.000 millones de estrellas y desde entonces astrónomos alrededor del planeta han estado estudiando tal cantidad de datos, mirando las propiedades y movimientos de las estrellas.

Nuestra galaxia contiene al menos cien mil millones de estrellas, la mayoría en el disco (es una galaxia espiral) con un bulbo central denso, esa región no aplanada. El resto se encuentra en el halo exterior mucho más largo y difuso.

Las estrellas, dijo un comunicado de la agencia (ESA) circulan a cientos de kilómetros por segundo y su movimiento contiene información valiosa del pasado de la galaxia. Las más rápidas son las llamadas estrellas de hipervelocidad, que se cree que comienzan su vida cerca del centro galáctico y luego emigran hacia los bordes por la interacción con el agujero negro central.

Solo se han encontrado pocas estrellas de hipervelocidad. Tres astrónomos de uno de los grupos que estudia la inmensa cantidad de datos de Gaia, de la Universidad de Leiden en Países Bajos, se llevaron tremenda sorpresa.

Para 1.300 millones de estrellas, Gaia midió las posiciones y paralajes (indicador de su distancia) y los movimientos en 2D en el plano del cielo. Para 7 millones de las más brillantes, movió la rapidez con la que se movían hacia o desde nosotros.

“De los 7 millones de estrellas con full velocidad 3D, encontramos 20 que están desplazándose tan rápido que podrían escapar de la Vía Láctea”, explica Elena Maria Rossi, una de las autoras del estudio.

Antes ya habían descubierto unas cuantas estrellas de hipervelocidad.

“En vez de estar escapándose del centro galáctico, la mayoría de las de alta velocidad que vimos están corriendo hacia él”, agrega el coautor Tommaso Marchetti.

“Estas podrían ser estrellas de otra galaxia acercándose a la Vía Láctea”.

Es posible que estas viajeras intergalácticas provengan de la Gran Nube de Magallanes, una galaxia satélite de la nuestra o incluso de otra más alejada.

Para confirmar su origen hay que estudiar su composición y compararla con la de las estrellas en la Gran Nube u otra vecina.

Habrían sido expulsadas con la interacción con el agujero negro en su galaxia, acción en la cual adquiere enorme velocidad..

Pero podría haber una explicación adicional: podrían ser nativas del halo de la Vía Láctea y haber sido impulsadas por la interacción con alguna galaxia enana en el pasado lejano.

Un tema para averiguar: “una estrella del halo de la Vía Láctea probablemente está compuesta más que todo de hidrógeno, mientras las de otras galaxias tendrían elementos más pesados”, según Tomasso.


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